A MAI Chronicle

by "Counting the Rice" Participant Ella Marciello

Introduction by Siena Oristaglio
English translation revision by Scott Campbell and Siena Oristaglio
Photographs by Ella Marciello
Since 1979, Marina Abramovic has hosted workshops called Cleaning the House with students from around the world. Designed to prepare the artist for the creative act, the workshop consists of several exercises that test the participant’s endurance, concentration, mental and physical limits, perception, self-control, and will power. Some of these exercises provide the framework for the Abramovic Method, designed to help the public develop skills for observing long durational performances. Counting the Rice is one such exercise. Its instructions are as follows:

Separate the rice from the lentils.
Keep tally of each on a piece of paper.
Duration: Six hours.

In early 2014, this Counting the Rice exercise was implemented as a public installation with tables designed by architect Daniel Libeskind. The installation traveled to Milan, Italy, where it was hosted in partnership with Moroso. It was then installed for ten days at the Centre d’Art Contemporain Genève in Geneva, Switzerland. At MAI live events, members of the public are encouraged to document and share their experiences with one another. IMMATERIAL will regularly publish "MAI chronicles" written by audience members and participants. Below is a chronicle from Ella Marciello, who took part in the Counting the Rice installation in Geneva. To submit a MAI chronicle, click here.

Geneva, Switzerland, May 3rd, 2014


I knew about "Counting the Rice" some weeks before it started. I never thought about going. I had already decided to be there. 

Skipping useless details about departures, arrivals, and everything as there is no-space and no-time, on May 3rd at 11:00am I was outside the Centre D’Art Contemporain in Geneva actually, a bit earlier, since I suffered from “important encounters” insomnia. As I ascended the stairs leading to the second floor, where the performance would be taking place, I didn’t know exactly what to expect. I had read about “Counting the Rice” and I knew it for being part of the series of exercises called Cleaning the HouseConcentration, willpower, introspection, and all that’s in between.

“I suggest you use the bathroom now, because you won’t have that opportunity later. And please, no Twitter, no Instagram, nothing of the kind is needed. Your mind is needed.” 

I remember the light in a precise and detailed way. Marina says these words as she fills the space like a powerful an ancient rock. She knows what is going to happen but we don’t. During the time she gives me, I babble something about a painting I have brought her as a gift. She is exactly as I imagined, the objectification of a pre-established imagination matched up with reality, at last.




"Why the rice?" you wonder, while counting it. Because repeating such a simple action over and over again, causes it to lose its original meaning to turn into something else. It becomes galaxy, universe, and time. It becomes be hard, you have to fight but if your mind tells the body what to do, your body will.

We take a seat at the table designed by Daniel Liebeskind, a site-specific, austere, and sharp-cornered installation. Wood. It’s 11:20 in the morning, the centre closes at 6pm. Nobody will be allowed to stand up or move unless they give up the exercise. I place myself between a huge man and a girl with nervous hands. In front of us a pile of grains lays silent: rice and tiny black lentils alongside three or four sheets of paper and a pencil. Everything we need, apparently.

“There’s no way to do it. You are the way.” I close my eyes. It’s difficult thinking of remaining still for six hours. I’m afraid I’m going to want a cigarette, eat, stand up, anything. I open up my eyes and decide to start, storing all the confidence I’m capable of in Marina and in myself.




And then everything changes. The same identical light, holding steady, entering violently through the huge windows, bent upon us, each of us struggling with our personal war. It’s a war — in  the beginning, at least. I divide, I count in groups of one hundred, I keep note of the whites, the blacks, and then over again, in neat rows until thinking starts to have a different depth, a different level of awareness. At the beginning, for one hour at least, I am about to cry — meeting her has smashed me and now I am there. After having spoken to her, I have to divide and count. On a different occasion I’d have laughed and cried, and maybe shouted loud and I’d have smoked two cigarettes after two coffees, phoned someone, and perhaps I’d have gone outside and rambled. This may happen many hours later but I can't know it now. Time dilates and I don’t feel exactly like myself. I’m uncomfortable at times, I pause, I start again, I have that bill still unpaid, an ended love, and mail to send. I divide.

My father, who only during my thirties has started stopping trying to understand me, came to my place one night with two pizzas and two beers to watch The Artist is Present with me. "I don’t understand these sort of things," he said, looking at me, "but I feel it’s important for you." I keep counting the white grains for a bit more. Maybe Marina is still in the room. I have no way to figure it out. Numbers grow bigger and bigger, columns of tidy digits, one below the other. Time doesn’t exist anymore; space is a wooden rectangle before my eyes. That’s my universe now and I am plunging into it with a willpower which keeps me hung on a position which isn’t uncomfortable anymore, in a mind capable of not breaking focus, not even for a second, and, in the meantime, also capable of wandering amongst violent emotions and ordinary thoughts.




All of a sudden I get my epiphany: the point is not the six hours. It’s the purpose. Knowing a purpose completely changes the meaning of the crusade I have joined. The mind becomes a tool of self-examination, a model of what we are and how we classify the world, how we divide into categories, the way we have to deal with our existence and at which level of depth we commit ourselves, every day, to make it turn into what we truly feel our essence is.

Grains turn into numbers, I become Being, the gesture transforms itself into an automatism, the protagonist of a different level of awareness. Nothing is what you’d see from the outside, Nothing turned into Everything.

“Quest-ce qu’ils font, papa?” “Shhh … Ils sont trés concentrés”: the voices of two of the latest visitors. My task is almost over, the pervading happiness of the last moments is something words would reduce to a mere empty sound. The last bastion of a grain of rice is attacked and defeated by an inner strength that I knew I had. Suddenly, many things are clear to me but the dulling of all the time that has passed is dense like fog.

I have finished. 4854 lentils, 6670 grains of rice.

“If your mind tell the body what to do, your body will.”

You were right, Marina. Understanding all that has happened during those six hours, through a mechanical action, is to give the mind a new level of power and the Being a new meaning: it ceases to exist as we know it to become space, galaxy, and universe.

Photograph by Ella Marciello



Ho saputo di “Counting the rice” qualche settimana prima del suo inizio. Non ho nemmeno pensato di andarci, avevo già deciso che sarei stata lì.

Saltando i dettagli inutili di partenze, arrivi e tutto ciò che è non-spazio e non-tempo, alle 11 del mattino del tre maggio ero davanti al Centro D’Arte Contemporanea di Ginevra. Veramente un po’ prima, perché non avevo fatto esattamente i conti con l’insonnia da incontri importanti.

Salendo le scale che mi conducevano al secondo piano, dove si sarebbe svolta la performance, non sapevo esattamente cosa aspettarmi. Avevo letto di “Counting the rice” e lo conoscevo per essere presente nella serie di esercizi dal titolo “Cleaning the house”.

Concentrazione, forza di volontà, introspezione. E tutto ciò che sta nel mezzo.

“Vi consiglio di andare in bagno adesso, perché dopo non ne avrete l’opportunità. E per favore, niente twitter, niente instagram, niente di questo serve. La vostra mente, serve.”

La luce, quella la ricordo con perfezione di dettaglio. Marina dice queste parole mentre riempie lo spazio come una roccia potente e antica. Sa cosa succederà, ma noi no.

Farfuglio qualcosa circa una tela che le ho portato in dono, nel tempo che mi concede. È esattamente come avevo pensato fosse, la concretizzazione di un immaginario precostituito che finalmente trovava un riscontro. Reale.

“Perché il riso, vi chiederete. Perché contarlo. Perché ripetendo un gesto così semplice più e più volte quel gesto perde il suo significato originario e diventa altro. Diventa tempo, galassia, universo. Sarà difficile, dovrete combattere ma, vi assicuro, se la mente dirà al corpo cosa fare, il corpo lo farà ”.

Prendiamo posto al tavolo progettato da Liebeskind, un’installazione site specific austera e spigolosa. Legno. Sono le 11.20 del mattino, il centro chiude alle 18. Nessuno si potrà alzare, se non per abbandonare l’esercizio. Mi siedo tra un uomo gigante e una ragazza con le mani nervose; di fronte ad ognuno di noi riposa placido un mucchio di chicchi: riso e minuscole lenticchie nere; tre o quattro fogli di carta e una matita. Apparentemente, tutto quello di cui abbiamo bisogno.

“Non c’è un modo per farlo, siete voi il modo”. Chiudo gli occhi, è difficile pensare di rimanere immobile per sei ore, ho paura di aver voglia di fumare, di mangiare, di alzarmi, di qualsiasi cosa. Riapro gli occhi e decido di iniziare, ripongo tutta la fiducia di cui sono capace in Marina, e in me stessa.

E poi tutto diventa altro davvero. La stessa identica luce, ancora lì, a entrare violentemente dalle grandi finestre, su di noi chini, ognuno a combattere la propria guerra. È una guerra, all’inizio almeno; divido, conto in gruppi di cento, tengo nota dei bianchi, dei neri, e poi di nuovo, da capo, in file ordinate. Finché il pensiero acquista una profondità diversa, diversi livelli di consapevolezza: all’inizio, per un’ora almeno, sono stata sul punto di piangere, l’incontro con lei mi aveva sconquassato ed ora ero lì, dopo averle parlato, a dover dividere e contare. In un’altra occasione avrei riso e pianto e forse urlato e avrei fumato due sigarette dopo due caffè e telefonato a qualcuno e forse anche sarei uscita in strada e avrei vagato. Questo sarebbe successo molte ore dopo, ma non potevo saperlo. Il tempo si dilata e io non sono esattamente io. A volte sono scomoda, prendo una pausa dalla conta, ricomincio, ho una bolletta da pagare, un amore che è finito e quelle mail da scrivere. Divido. Mio padre che solo verso i trent’anni ha iniziato a smettere di volermi capire, ed è arrivato una sera con due pizze e due birre per guardare un pezzo di “The Artist Is Present” con me - Non comprendo queste cose - diceva e mi guardava- ma sento che per te è importante. Conto i bianchi ancora per un po’, forse Marina è ancora in quella stanza, non posso saperlo; prendo nota, i numeri cominciano ad essere grandi, colonne di cifre ordinate, una sotto l’altra. Il tempo non esiste più, lo spazio è un rettangolo di legno di fronte ai mie occhi, è quello il mio universo, adesso, e io ci sono immersa con una forza di volontà che mi tiene aggrappata ad una posizione ormai non più scomoda, ad una mente capace di non smettere di essere concentrata nemmeno per un istante e di vagare al contempo tra emozioni violente e pensieri della vita ordinaria.

Improvvisamente ricevo la mia epifania: non sono le sei ore, il punto. È lo scopo. Sapere di averne uno cambia completamente il senso della crociata in cui mi sono arruolata. La mente diventa strumento di conoscenza del Sé, modello di quello che siamo e di come cataloghiamo il mondo, di come dividiamo in categorie, del modo che abbiamo di affrontare la nostra esistenza e con quale grado di profondità ci impegniamo, ogni giorno, affinché diventi quanto di più simile ci sia a quello che sentiamo di essere.

Chicchi trasformati in numeri, io che divento Essere, il gesto che si trasforma in automatismo, protagonista di un livello diverso di coscienza. Il niente è quello che da fuori si vedrebbe, il niente trasformato in tutto.

“Quest-ce qu’ils font, papa?” “Shhh… Ils sont trés concentrés”: è la voce di due degli ultimi visitatori. Il mio compito sta per terminare, la felicità pervasiva di quegli ultimi istanti è qualcosa che le parole ridurrebbero ad un mero suono vuoto.

L’ultimo chicco di riso è un baluardo attaccato e sconfitto da una forza interiore che sapevo di possedere. Improvvisamente molte cose mi sono chiare ma l’ottundimento di tutto quel tempo trascorso è pesante come nebbia.

Ho finito. 4854 lenticchie, 6670 chicchi di riso.

“If your mind tell the body what to do, your body will”.

Avevi ragione, Marina. Comprendere tutto quello che è successo in quelle sei ore attraverso un gesto meccanico così insignificante è dare un grado di potenza nuova alla mente e un significato al proprio Essere che cessa di esistere come lo conosciamo, per diventare spazio, galassia universo.

To play Pippin Barr's "Counting the Rice" game, click here.

For information on upcoming MAI events, click here.

Ella Marciello was born during a fall night in 1980. She completed her advanced scientific studies and when she was ready to choose for herself, she enrolled at the University of Liberal Arts in Turin. She finds a balance between her love of art and writing combining the two with the concept of space: the boundaries of a page or a canvas. To overcome those limits, during her artistic career she has explored different techniques and has eventually found her own artistic dimension halfway between informalism, abstract expressionism and matter painting. What isn’t (or not yet) expressible by words acquires the intrinsic connotation of art as seen in her eyes: deprived of any formal sense it encompasses every meaning in the artistic gesture, in the creative act itself. She draws inspiration from multiple and various influences: from the relationship between emotions and shades of colour to considering the body as a space and an instrument of art, from self-examination to the abstract visions of memories or human interactions. During the years, she has taken part in several solo and group exhibitions in Italy and Europe. She works as a copywriter and Press Office Manager. See her website.